23.9.07

Guillermo Stenborg



Hombre que mira al Sol



El Físico argentino Guillermo Stenborg monitorea diariamente la actividad del Sol en el Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA, donde está a cargo de alertar por potenciales tormentas y explosiones solares que puedan afectar a las misiones espaciales tripuladas y a las comunicaciones satelitales de la Tierra. Además monitoreará trabajos de investigación de alumnos de escuelas de Argentina que, gracias a un programa de Microsoft, usarán datos obtenidos por el Observatorio Solar y Heliosférico (SOHO) transmitidos por Internet.




Diego Oscar Ramos . Espacio . 2006




- Ud. es responsable de tres instrumentos de la sonda SOHO, ¿podría explicar de cuáles y cómo desarrolla esa función?
- Mi tarea como Científico de Operaciones de los instrumentos LASCO del observatorio espacial SOHO consiste en analizar la viabilidad los programas de observación requeridos por la comunidad científica para estudios específicos; coordinarlos para evitar superposiciones y conflictos con otros programas en curso y eventualmente prepararlos. También velar por el correcto funcionamiento del instrumento y de los programas que procesan en tiempo real las imágenes del observatorio y analizar en tiempo cuasi real la información obtenida por los instrumentos para determinar su potencial geoefectividad.



- ¿Cómo es ser un pronosticador del tiempo espacial, definición usual periodística de las tareas que cumple en la NASA?
- Nosotros, mi equipo de trabajo y yo, no pronosticamos el clima espacial. Nos limitamos a reportar en forma diaria, mediante publicación en la web, los eventos ocurridos en el Sol según fueron registrados por los instrumentos. Si alguno de los eventos reportados llegara a cumplir con ciertas características morfológicas en el campo de visión de los coronógrafos - como abarcar más de 120 grados y cruzar el meridiano central – se lleva a cabo un análisis más exhaustivo y se da a conocer vía electrónica a la comunidad científica interesada. Dicho análisis consiste en la determinación de su origen, dirección de propagación, determinación de la magnitud de variables cinemáticas como velocidad y aceleración o la potencial correlación con eventos en rayos X. Estos datos son utilizados por otras instituciones como parámetros de entrada de modelos que permiten la predicción del tiempo de llegada y estimación de su geoefectividad en caso de haber ocurrido el evento sobre la cara visible del disco solar. Son estas instituciones quienes realmente hacen una predicción del clima espacial.



- ¿Suele analizar fuertes riesgos para la Tierra?
- Tanto nuestra atmósfera como el campo magnético terrestre nos protegen de los avatares de nuestra estrella. El exceso de radiación generado se ve atenuado por las capas de la atmósfera, que absorben mayormente la radiación dañina para nuestros organismos. Por otro lado, las partículas altamente energéticas generadas durante algunas tormentas solares muy intensas son deflectadas por nuestro campo magnético. Estaríamos realmente en problemas si viviéramos en la Luna. Sin embargo, los avances tecnológicos de los que nuestra sociedad depende cada vez más sí pueden verse afectados. Por ejemplo, las comunicaciones pueden interrumpirse momentáneamente, los GPS (satélites de posicionamiento global) funcionar mal, los satélites y sondas espaciales desorientarse o sufrir desperfectos como hasta incluso perder su orbita, por solo mencionar alguno de los efectos. Y ni que hablar de astronautas que estuvieran en una caminata espacial durante el desarrollo de una de tales tormentas. Por ello es importante el estudio de los mecanismos físicos que dan origen a estas tormentas para poder llegar a predecirlas antes de que ocurran.



- ¿Qué se podría hacer frente a una tormenta solar de grandes proporciones?
- Hoy tan solo podemos esperar a que ocurran para dar el aviso correspondiente para tomar precauciones. De ahí su constante monitoreo. No podemos combatirlo, pero sí aprender de ello para minimizar sus efectos.


- ¿Cómo se lleva con la ciencia ficción futurista ligada a fenómenos naturales?
- La buena ciencia ficción, la basada en hechos físicos plausibles, es una buena forma de comunicar los avances científicos al público en general. El problema reside en saber determinar la línea donde la ciencia pasa a convertirse en ficción. En este sentido es muy importante la divulgación científica. Con una buena divulgación de la problemática y del estado de conocimiento actual en los distintos campos de la ciencia y la tecnología el publico en general no debería tener problema en discernir luego ciencia de ficción.



Lo infinito


- Su trabajo está vinculado no sólo a tecnologías de la era espacial sino a las informáticas. ¿Qué relaciones encuentra entre la vastedad del cosmos y la de las comunicaciones virtuales?
- Ambos son, de alguna manera, infinitos. Nos es imposible abarcarlos en su totalidad. En el estudio del cosmos lidiamos con lo infinitamente vasto, mientras que en el mundo de las comunicaciones, la ciencia y tecnología de lo muy pequeño, la mecánica cuántica, es lo que permite el avance de las mismas. Sin embargo, cuando queremos saber que ocurre en determinados lugares del Universo como los agujeros negros, o cuando indagamos en los orígenes del mismo, encontramos otro nexo. Allí las dimensiones se reducen a tal punto que las leyes clásicas dejan de valer y entramos en los dominios de lo muy pequeño. Otra vez, la mecánica cuántica.



- ¿Qué importancia cree que tiene Internet en relación a la divulgación en tiempo real de los descubrimientos científicos?
- Los tiempos necesarios para que la gente se entere de lo que está sucediendo en cualquier ámbito del saber se han reducido considerablemente. Y la comunicación entre colegas en distintas partes del mundo se ve también facilitada, permitiendo avanzar mucho mas rápida y eficientemente. Por ello su importancia es realmente trascendental.



- ¿Y que siente frente a la ampliación ilimitada de los ojos que pueden estar analizando ahora mismo los datos obtenidos por SOHO?
- La política de ciertos consorcios internacionales como SOHO de hacer públicos los datos obtenidos por sus instrumentos es también beneficiosa. Un buen ejemplo es el caso de los más de 1.200 cometas descubiertos con LASCO, la mayoría de los cuales fueron descubiertos por caza-cometas amateurs analizando las imágenes disponibles en la red en tiempo casi real.



- ¿Por qué se junta tanta información en imágenes del sol? Lo pregunto en relación a los objetivos básicos de SOHO.
- El Sol es un objeto de estudio, y como tal debe ser observado con la mayor cantidad de instrumental posible para poder elaborar teorías que expliquen su comportamiento. La observación sistemática es crucial en cualquier investigación científica. En particular, los objetivos científicos de la misión son contribuir al mejor entendimiento de la estructura y dinámica del interior solar (por medio de la Heliosismología), los procesos físicos que forman y calientan la corona solar y el origen y aceleración del viento solar.



- ¿Qué se ha aprendido del sol a lo largo del tiempo?
- Mucho. Sin embargo es largo el camino que queda por recorrer. Ocuparía mucho espacio el describir todo lo que se sabe acerca del Sol y quizá###ás aún para lo que no se conoce todavía. Pero para dejar clara la idea, las primeras observaciones rutinarias del disco solar y sus manchas, hoy tan bien conocidas, comenzaron con la invención del telescopio por Galileo en 1610. Aunque según consta en la primera edición de la Gran Enciclopedia China publicada en 1322, los astrónomos chinos ya tenían registrada la observación de manchas solares entre el 301 y 1275 de nuestra era. La observación sistemática permitió determinar su dependencia temporal. Con ello y gracias a los avances en distintas ramas de la Física, hoy se sabe que el campo magnético del Sol y la su actividad asociada tiene un ciclo recurrente de aproximadamente 11 años.





- ¿Hasta que nivel es predecible su comportamiento?
-
Podemos predecir cuando será el próximo máximo, pero no el día y la hora. En el más corto plazo, los fenómenos dinámicos que estudiamos con las imágenes del LASCO y EIT, distan aún de poder ser predecidos. Ni siquiera existe una teoría completa que de cuenta de cómo se producen exactamente. Existe más probabilidad de que las tormentas solares se desarrollen con más frecuencia durante la época de máxima actividad solar, o qué regiones en el disco solar tienen más probabilidad de erupcionar.




- Hablando del Proyecto El Sol en foco, que une a la Nasa con Microsoft, ¿qué aportará el programa de intercambio científico con estudiantes argentinos?
- La enseñanza de la ciencia en los colegios es fundamental para la formación de los estudiantes. Y cuanto más temprano en su formación se empiece, mejor. Las tecnologías actuales e Internet permiten no solo tener fácil acceso a los datos sino también interactuar directamente con científicos. Ojalá se haga esto moneda corriente en el futuro y pueda generalizarse. La sociedad en su conjunto se verá altamente beneficiada. Y en un nivel superior, hablando de estudiantes universitarios, hay aún mucha información por extraer de la inmensa cantidad de datos colectados por los instrumentos. Esa información es necesaria para poder responder a muchas de las incógnitas que aún persisten sobre nuestra estrella. Pero para ello se hace necesario el desarrollo de técnicas novedosas, que en algunos casos particulares bien podrían ser desarrolladas por estudiantes.


- Para terminar, me gustaría saber ¿qué es para usted el Sol? ¿Qué sentía desde niño con el astro y qué siente ahora?
- Hoy veo al Sol como nuestra fuente de energía, como esa estrella que brilla inmutable en el firmamento día tras día y que de alguna manera permite que se desarrolle la vida en nuestro planeta. Cuando era chico nada de esto cruzaba por mi mente. El Sol era tan solo algo que ansiaba para los días en que podía ir a vacacionar a la playa o a la piscina del barrio. Y ni que decir en invierno, cuando sus rayos calentaban mi andar hacia el colegio. El correr de los años me enseñó que el Sol es EL laboratorio por excelencia, donde muchos procesos físicos que son imposibles de llevar a cabo en la Tierra están continuamente ocurriendo. Quienes estudiamos el Sol, y gracias a los avances tecnológicos, tenemos oportunidad de observar y analizar procesos físicos que en su conjunto contribuyen a que conozcamos un poco más el lugar en el cual vivimos: el Universo.

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